The Polar Project

The Polar Project is het eerste Nederlandstalige crossmediale magazine over klimaatverandering. Het wil kruisbestuivingen maken tussen journalistiek, kunst en podium, en de grenzen van journalistieke stortytelling aftasten.

The Polar Project publiceert op geregelde tijdstippen crossmediale themadossiers, bijvoorbeeld over de ontbossing in Brazilië of de invloed van klimaatverandering op moderne slavernij. De sectie 'Visie en innovatie' bevat interviews met visionaire denkers en ondernemers die nuchtere analyses en oplossingen aandragen.

Elk dossier belicht het behandelde thema in verschillende vormen: reportages, longreads, videodocumentaires (waaronder een VR-documentaire), interviews, nieuwsbrieven, sociale mediaposts, columns, debatten, ...

Voor elk dossier werkt The Polar Project samen met andere media, die een deel van de journalistieke producties ook op hun eigen platform brengen, bijvoorbeeld Knack en Vranckx & de Nomaden (Canvas). The Polar Project is ook regelmatig te gast op de Vlaamse en Nederlandse radio.

Rond twee themadossiers organiseerde The Polar Project ook telkens een heus podiumevenement, in De Centrale in Gent. Daar werd telkens een documentaire vertoond en toelichting gegeven over het thema, maar was er ook plaats voor poëzie, muziekoptredens en deejays. Voor een ander themadossier organiseerde het samen met een reeks partners een schrijfwedstrijd.

Door zijn veelzijdige aanpak en evenementen experimenteerde The Polar Project ook om een andere relatie aan te gaan met zijn (potentieel) publiek. Als een van de eerste journalistieke initiatieven in Vlaanderen werkt het met een Patreon-pagina, waarbij sympathisanten lid kunnen worden vanaf 1 euro per maand.

The Polar Project is overtuigd van de noodzaak van aantrekkelijke storytelling, bij uitstek voor een thema als klimaatverandering.

In juni 2020 was journalist Jan De Deken, de man achter het project, te gast in de podcast van het Amerikaanse magazine Foreign Policy om over de innovatieve aanpak van The Polar Project te praten.


In eigen woorden

Jan De Deken van The Polar Project zelf aan het woord:

Wat hield het project precies in?

The Polar Project is het eerste Nederlandstalige magazine dat zich volledig toespitst op het belangrijkste thema van deze tijd: het klimaat. En wel waarom dat klimaat verandert, wie het als eerste voelt, wat we eraan kunnen doen, en wie dat nu eigenlijk moet doen.

The Polar Project zoekt naar die antwoorden aan de hand van aantrekkelijke, multimediale en crossmediale journalistieke storytelling, die kruisbestuiving tussen onderzoeksjournalistiek, kunst en het podium exploreert.

Waarover ben je het meest tevreden?

De verspreiding en potentiële impact van de onderzoeksdossiers, dankzij de multimediale en crossmediale uitwerking ervan. We verkenden nieuwe vormen van journalistieke storytelling, en konden de onderzoeksdossiers dankzij deze experimentele storytelling en de verschillende kanalen naar een breder publiek brengen, het publiek meerdere malen in contact brengen met een onderzoeksthema, en dat thema ook diepgaander doen binnendringen bij het publiek.

Wat verliep minder goed dan verwacht, of wat zou je nu anders doen?

Er komen te veel verschillende aspecten bij een dergelijk project kijken om alles alleen te kunnen doen en dat tegelijk ook goed genoeg te doen. In het bestaande medialandschap kan je je als dergelijk niche-project alleen staande houden door je te onderscheiden en te excelleren. Daarvoor was meer mankracht nodig, mankracht met specifieke specialismen naast het zuiver journalistieke.

Wat is het effect van dit project na afloop van de subsidieperiode? Blijft het nog voortbestaan, of heeft het iets bijgebracht of veranderd aan je bedrijf of organisatie?

Het is mijn sterke wil om dit project te laten voortbestaan. Financieel oogt het plaatje echter weinig rooskleurig. Op dit moment wordt het project haast zonder middelen verdergezet.

De houdbaarheidsdatum daarvan is beperkt. Alleszins heb ik als freelance-journalist heel veel uit dit project geleerd, zowel wat journalistieke storytelling betreft, als in domeinen die ver buiten het traditionele werkdomein van de individuele journalist liggen.

Wat is volgens jou het belangrijkste dat we kunnen leren uit dit project voor de journalistiek inVlaanderen?

Traditionele nieuwsverslaggeving schiet tekort om een uitermate complex thema als klimaatverandering duidelijk naar nieuwsconsumenten te brengen.

Klimaatverandering is in deze een uniek thema: het is een van de onderwerpen die het meeste impact zullen hebben op ons aller dagelijks leven, en op het hele politieke en sociaaleconomische bestel in de komende decennia. Maar tegelijk is die directe impact moeilijk zichtbaar. Het een uitermate complexe thematiek, en het belang ervan is voor de nieuwsconsument veel moeilijker concreet te maken dan bij andere grote thema’s, zoals migratie, een begrotingstekort of een pandemie.

De journalistiek zal nog een taaie kluif hebben aan klimaatopwarming. Een goed doordachte, haast conceptuele benadering van klimaatverslaggeving dringt zich op, net zoals nieuwe vormen van storytelling die rekening houden met de complexe menselijke psyche. Tenminste als we als journalisten willen dat ons publiek bereid is klimaatverslaggeving met open geest te benaderen, op basis van de neutrale, op feiten en wetenschap gebaseerde verslaggeving die we met de beste intenties beogen.

Op dit moment ziet een groot deel van het publiek ideologische vooringenomenheid, een aanval op hun identiteit of levensstijl, of zelfs een groot complot in klimaatverslaggeving. Dat is niet alleen de schuld van de journalistiek, maar het is wel aan de journalistiek om de uitdaging aan te gaan.