Lessen van Christian Van Thillo

In het kader van de lezingenreeks Brussels Talking gaf Christian Van Thillo, CEO van Medialaan – De Persgroep Publishing, op 19 februari een gastlezing aan de Vrije Universiteit Brussel.

Voor een bomvolle aula toonde Van Thillo er voorsmaakjes van de nieuwe apps voor HLN.be en De Morgen en van online televisieplatform VTM GO. Daarnaast deelde hij zijn inzichten over het media-ecosysteem en de journalistiek van vandaag. Dit zijn enkele onderwerpen die aan bod kwamen:

Size matters

Meer dan ooit. Van Thillo legde uit waarom De Persgroep, actief in België, Nederland en Denemarken, de laatste jaren zoveel heeft ingezet op groei en andere bedrijven heeft opgekocht. Internationale techbedrijven (Google en Facebook) domineren onze lokale markt. Met zulke mastodonten wedijveren kan je alleen door je eigen schaal zo groot mogelijk te maken. Je moet meer en complexere producten maken, en dat kan alleen als je groot bent. Overleven als nichespeler? Dat kan enkel als het een hele specifieke niche is.

Massamedia en kwaliteitsmedia kun je niet mengen

Daarmee ontkrachtte hij doemberichten dat in News City, dat alle Vlaamse nieuwsredacties van de groep zal verenigen in één gebouw in Antwerpen, alle geproduceerde nieuws eenheidsworst zou worden. Wel stelde hij dat je enkel kan innoveren als je voortdurend de structuur van je bedrijf herdenkt. Op dit moment hebben we te veel mensen in het bedrijf die hetzelfde doen, aldus Van Thillo.

De Morgen en Humo zijn voor Van Thillo kwaliteitsmedia die apart staan van de andere Vlaamse nieuwsmerken binnen De Persgroep. Het gebrek aan middelen voor De Morgen zou worden opgevangen door samenwerking met de VTP-cluster (de Volkskrant, Trouw, Het Parool), de kwaliteitsmedia van De Persgroep in Nederland. Dat wil zeggen dat De Morgen artikels van hen overneemt, bijvoorbeeld voor buitenlandjournalistiek. Ook de nieuwe app van De Morgen die binnenkort wordt gelanceerd, is een aangepaste versie van de reeds bestaande Volkskrant Editie.

Mediaconcentratie

De sterke focus op groei werkt uiteraard mediaconcentratie in de hand. Van Thillo beaamde dat er momenteel maar twee significante krantengroepen zijn in Vlaanderen. Vormt zo’n sterke concentratie geen bedreiging voor de pluriformiteit van de pers en de kwaliteit van de journalistiek, vroeg iemand uit het publiek.

Theoretisch wel, maar in realiteit niet, stelde Van Thillo gerust. De grote krantengroepen hier houden van journalistiek, en zullen er blijven in investeren. Bovendien vrijwaren redactiestatuten en Stichtingen boven de kranten de redacties tegen inhoudelijke inmenging van het management. In continentaal Europa oefenen de uitgevers geen invloed uit op de berichtgeving in hun kranten, aldus Van Thillo, in tegenstelling tot bv. in het Verenigd Koninkrijk. Een uitgever moeit zich niet met het wat van de krant, maar wel met het hoe.

Online services

Een belangrijk element in het verdienmodel van kranten in het analoge tijdperk waren de advertenties of ‘classified ads’: advertentie(sectie)s voor vacatures, tweedehandsauto’s, zoekertjes, enzovoort. Die inkomstenbron is voor de kranten met de opkomst van het internet helemaal opgedroogd. Ter vervanging daarvan bouwt De Persgroep een brede portefeuille op van wat Van Thillo ‘online services’ noemt: websites die de consument helpen om keuzes te maken: vacature.com, spaargids.be, mijnenergie.be, enzovoort.

Fake news

Fake news in de zin van bewust valse berichten verspreiden, is geen probleem van of voor de professionele journalistiek, aldus Van Thillo. Het is een probleem van de platformen (Google, YouTube en Facebook). Die zijn voor Van Thillo overigens niet de Grote Vijand, maar ze moeten wel beginnen met verantwoordelijkheid te nemen voor hun producten, net zoals alle andere spelers in de media dat doen.